Parte 'Messenger' hacia Mercurio

Ciencia

Si todo sale bien, para el 2011 el Messenger será la primera nave en girar alrededor de Mercurio. .


Fotos:Reuters y AP
03 de agosto 2004.

Parte 'Messenger' hacia Mercurio

9 fotos, Si todo sale bien, para el 2011 el Messenger será la primera nave en girar alrededor de Mercurio. .


Fotos:Reuters y AP
03 de agosto 2004. »


La sonda espacial "Messenger" emprendió un largo y tortuoso camino hacia Mercurio, en una misión para descifrar los grandes misterios del planeta más cercano al Sol.


La sonda, que tardará cuatro años en llegar a Mercurio tras una serie de "encuentros cercanos" con otros planetas, partió desde la estación de la Fuerza Aérea en Cabo Cañaveral a bordo de un cohete Delta 2.

La sonda no puede dirigirse directamente hacia el planeta, pues no dispone de suficiente combustible. Por lo tanto, pasará una vez junto a la Tierra, dos cerca de Venus y tres junto a Mercurio para recibir impulsos gravitacionales, y dará 15 vueltas alrededor del Sol antes de disminuir su marcha lo suficiente para colocarse en órbita alrededor del pequeño y cálido planeta.



Aquí los responsables de la investigación, los astronautas Gennady Padalka (Izq.), y el comandante Michael Fincke (Der.), junto a algunos de los colaboradores.

Hace 30 años Mercurio fue visitado "de pasada" por la sonda Mariner 10 de la NASA la cual reunió información sobre menos de la mitad de su superficie.


Pero las innovaciones han sido muchas desde esa época y con siete instrumentos científicos, Messenger podrá enviar primeros planos nunca vistos de todo el planeta.


Aquí una vista general de la superficie de Marte.

Cuando llegue a Mercurio, el Messenger recibirá hasta 371 grados centígrados de calor, pero sus instrumentos operarán a temperatura ambiente, protegidos por una sombrilla de tela de cerámica fabricada especialmente, de apenas seis milímetros de espesor.

La sonda espacial recopilará información durante un año en órbita alrededor de Mercurio, que en promedio está a 57 millones de kilómetros del Sol, dos y media veces más cerca de la estrella que la Tierra; es como si nuestro planeta recibiera la energía de 11 soles.



También se recogerá información de la composición y estructura de la corteza de Mercurio, su historia geológica, la naturaleza de su atmósfera y sus campos magnéticos, de su núcleo y de sus polos.


Aquí una foto de la estación espacial.

Los científicos esperan que Messenger responda viejos interrogantes: ¿por qué el más denso de los planetas del Sistema Solar está compuesto casi exclusivamente de hierro? ¿Por qué es el único planeta interior, además de la Tierra, que tiene un campo magnético global? ¿Cómo es posible que un planeta en que las temperaturas del día llegan a los 450 grados centígrados, parece tener hielo en los cráteres de sus polos?


Para proteger sus instrumentos los científicos tuvieron que diseñar un escudo térmico para la nave.

El candidato demócrata a la presidencia de Estados Unidos, John Kerry visitó la Nasa con el objetivo de desearles suerte a los tripulantes y sobre todo para saber más sobre el proceso de planeación, así como los objetivos de la expedición por Mercurio.

En su viaje de siete mil 900 millones de kilómetros, el cual incluye 15 giros alrededor del Sol, Messenger pasará una vez frente a la Tierra, dos veces frente a Venus y tres frente a Mercurio antes de entrar en la órbita del planeta.


Al pasar frente a la Tierra y Venus, en octubre de 2006 y junio de 2007, Messenger aprovechará la fuerza gravitacional de esos planetas para impulsarse y seguir hacia la órbita de Mercurio.

Mercurio sólo completa tres rotaciones en torno a sí mismo cada dos "años" (cada año de Mercurio es de 88 días).


Esa lenta rotación y la cercanía al Sol explican la enorme temperatura reinante.
Pero en los cráteres de la cara no expuesta el termómetro baja hasta los 235 grados centígrados bajo cero, y es ahí donde se ha detectado la posible presencia de hielo.

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